Raymonde Bonnefille

Raymonde Bonnefille è una esperta, geologa e palinologa. Dopo aver seguito nelle scuole della Repubblica il percorso che l’ha portata alla professione di maestra e poi di professoressa associata nei licei, l’intuizione e il caso le hanno riservato una carriera da ricercatrice internazionale. Grazie al suo amore per la ricerca e ad alcuni incontri decisivi, Raymonde Bonnefille è una delle poche donne ad aver partecipato alle spedizioni archeologiche e paleontologiche in Etiopia negli anni ‘70. Il suo lavoro era di fondamentale importanza per comprendere l’ambiente in cui vivevano le donne e gli uomini nella preistoria. È stata direttrice di ricerca al CNRS (Centro Nazionale di Ricerca Scientifica), ha lavorato nel Laboratorio di Geologia del Quaternario a Marsiglia Luminy ed è stata membro del Centro europeo per la ricerca e l’insegnamento di Geo scienze Ambientali (CEREGE) a Aix -en-Provence.

Durante la sua carriera, i suoi viaggi scientifici negli Stati Uniti sono stati numerosi. È stata un pioniere nell’uso del polline utilizzato per la ricostruzione della storia del paleoclima in Africa, e il suo libro “Sulle orme di Lucy” è riuscito a coniugare il gusto per il lavoro scientifico e il desiderio di raccontare la vita quotidiana delle squadre di ricerca presenti in Africa. Il risultato è semplicemente sbalorditivo: un libro sulle grandi spedizioni internazionali in Africa, che, con l’umanità e l’eleganza del suo racconto, affascina qualsiasi tipo di lettore.

Club Italia-Francia : Lei è biologa, geologa e palinologa. Una prima domanda: che cos’è la palinologia? Cosa ci raccontano i pollini?

Raymonde Bonnefille : La palinologia è lo studio del polline. Il polline dei fiori è costituito da milioni di microscopici chicchi che trasportano la cellula riproduttiva maschile delle piante per la fecondazione dei fiori. Questi oggetti microscopici sono protetti da un involucro molto forte che può essere conservato per migliaia o milioni di anni. Quello che studiamo è solo l’involucro: le sue caratteristiche, i suoi disegni, le sue piccole aperture sono caratteristiche della pianta e della specie che lo ha prodotto. È quindi l’identificazione delle piante grazie ai loro pollini. Dallo studio del polline, possiamo sapere quale pianta è cresciuta in un determinato ambiente.

“Ciò che mi ha attratto dalla mia lunga carriera di ricercatore, che mi ha dato il desiderio e l’energia di perseguire un lavoro oscuro, è il desiderio di immergermi in un mondo nuovo, un certo gusto dell’avventura.”

Club Italia-Francia : Il titolo del suo libro è “Sulle orme di Lucy”. Lucy è chiaramente un grande simbolo che rappresenta la necessità per l’uomo di sapere da dove viene e chi è. Il suo viaggio è stato guidato da questo desiderio di riscoprire le nostre origini o piuttosto da uno spirito di avventura?

Raymonde Bonnefille : La mia carriera non è stata dettata da una vocazione infantile o adolescenziale. Ho seguito, nelle scuole della Repubblica, il percorso che portava gli “studenti modello” alla professione di insegnante. Quindi ero programmata per insegnare, cosa che ho fatto per due anni. Reclutata al CNRS, è grazie agli incontri, inizialmente con alcuni archeologi e in seguito con il paleontologo Yves Coppens, che ho avuto l’opportunità di lavorare in Etiopia poi in Africa. Non volevo passare la mia vita a fare un lavoro ripetitivo e il desiderio di nuovi orizzonti è stato un fattore scatenante. Avevo anche un grande privilegio: ero un dipendente pubblico con uno stipendio fisso: tutto ciò mi ha permesso di scegliere un argomento di tesi considerato molto pionieristico all’epoca. La palinologia infatti, era usata nelle regioni temperate ma non in quelle tropicali. Direi che ho semplicemente seguito le intuizioni e il caso ha fatto tutto il resto.

Club Italia-Francia : Nel suo libro racconta che non era presente il giorno della scoperta di Lucy. Può descrivere la sua sensazione non appena hai saputo della scoperta? E la squadra di lavoro ha “celebrato” questa scoperta? Lo spirito di squadra prevale sempre sul lavoro personale?

Raymonde Bonnefille : In effetti, ero presente con la squadra sul campo, ma il giorno della scoperta dovevo andare a prendere un collega che arrivava in auto e che non conosceva la pista per raggiungere il sito. Sono tornata molto tardi la sera e nel libro ho raccontato che il cuoco che avevo reclutato era ubriaco morto. C’è stata sicuramente un’emozione, ma moderata. Naturalmente, la squadra ha fatto delle foto, inclusa quella dei due leader della spedizione presenti in quel momento. In uno spirito di squadra, ci sarà sicuramente la sensazione di aver condiviso momenti eccezionali, anche storici, e di aver contribuito a una scoperta importante. È stato il successo di un gruppo di giovani ricercatori entusiasti e motivati, con mezzi finanziari limitati, guidati da un grande professore come Yves Coppens, più esperto visto che aveva precedentemente condotto un’altra grande spedizione. Eravamo sorpresi e orgogliosi. L’antropologo americano D C Johanson approfitterà della sua scoperta per iniziare una carriera universitaria professionale e creare un “Istituto sull’origine dell’uomo” negli Stati Uniti.

“Ho sempre mantenuto il mio lato femminile, ma senza mai cadere nella provocazione.”

Club Italia-Francia : Lei è stata scelta da Yves Coppens ed è una delle poche donne ad aver partecipato a spedizioni in Etiopia. In un passaggio del suo libro, racconta che Yves Coppens disse di Lei alla sua direttrice Henriette Alimen “Dovrebbe resistere”. Si trattava sicuramente del desiderio di proteggere una giovane ricercatrice. Essere una donna è stato difficile nella sua vita di ricercatrice? Si è mai sentita discriminata?

Raymonde Bonnefille : Non ho mai voluto accusare Yves Coppens di essere sessista: non lo è affatto e mi ha dato la possibilità di vivere questa grande esperienza in Africa e di partecipare alla ricerca sulle nostre origini. Henriette Alimen aveva lavorato nel Sahara e sapeva che lavorare in queste aree può essere molto difficile. Fisicamente è abbastanza provante. Riguardo alla discriminazione, ho sempre mantenuto il mio lato femminile, ma senza mai cadere nella provocazione. Non ricordo alcuna discriminazione, forse ho avuto la possibilità di lavorare con persone di qualità e professionali. Non ho mai avuto i problemi che sento oggi, e questo sia nel rapporto con i miei colleghi, sia con gli africani. Eravamo davvero amici. Nel campo americano è stato un po’ più difficile per me, ma ho sempre sentito un grande rispetto nei miei confronti. Era l’era dei “movimenti di liberazione delle donne”. La difficoltà per me era piuttosto essere sola e non avere nessuno con cui condividere i problemi della vita di tutti i giorni. Ricordo una volta quando mi ero ammalata: nessuno è venuto a trovarmi. Non è sempre facile … Non volevo lamentarmi o avere favoritismi, ma la solitudine e la mancanza di dialogo erano talvolta difficili nonostante la buona volontà dei miei colleghi. D’altra parte, la battaglia sull’accessibilità delle donne ai posti di responsabilità, anche nel campo della ricerca universitaria, non è ancora stata vinta.

“Il riscaldamento globale influenzerà l’economia globale e la distribuzione delle persone sul pianeta.”

Club Italia-Francia : In un paragrafo del suo libro parla del legame tra cambiamento climatico e l’evoluzione degli ominidi. Oggi, il cambiamento climatico è percepito come una cosa negativa, di cui gli uomini sono responsabili o colpevoli. Tuttavia, i cambiamenti climatici ci sono stati diversi … Possiamo tracciare un parallelo tra i vecchi cambiamenti climatici e quello di cui stiamo parlando oggi?

Raymonde Bonnefille : La risposta è “No”. L’attuale cambiamento climatico, dovuto all’importante aumento di anidride carbonica nell’atmosfera a causa delle attività umane, è un fenomeno eccezionale che ha fatto aumentare la temperatura media globale molto rapidamente negli ultimi dieci anni. Oggi abbiamo una comprensione della Terra nel suo universo e della termodinamica del clima globale: due calotte polari ai poli e i tropici che ricevono il massimo calore. In tempi geologici, la teoria astronomica (la posizione del globo terrestre nel sistema solare) indica variazioni climatiche con periodicità di durata molto più lunga rispetto al riscaldamento attuale. Sono dell’ordine di alcuni secoli nel Medioevo, ma millenni o decine di millenni per altri periodi. L’attuale riscaldamento per effetto serra ha importanti conseguenze sull’ambiente, pensiamo allo scioglimento della calotta glaciale, al livello dei mari, alla distribuzione della specie, alla frequenza dei cicloni ecc. Tutto questo è un costo per la società. È importante agire per mantenere l’aumento della temperatura media globale al di sotto di 1,5 ° C.

I nostri antenati e gli uomini preistorici hanno dovuto subire variazioni climatiche, ma si sono verificati in periodi molto più lunghi che hanno permesso loro di adattarsi e hanno portato a cambiamenti nel comportamento e nell’adattamento stesso. Le mutazioni genetiche creano cambiamenti nella funzione degli organi, e gli adattamenti favorevoli al nuovo ambiente vengono dopo. Così gli uomini bipedi riuscirono a sopravvivere nelle savane. Ma rimane molto da discutere sugli effetti e le conseguenze dei cambiamenti climatici e degli adattamenti delle specie umane e delle nostre società. È una sfida cruciale. Ottenere risposte richiede continui studi e ricerche sull’argomento.

“È vero, non potevamo parlare con la popolazione locale in Africa, ma potevamo semplicemente comunicare con dei sorrisi”.

Club Italia-Francia : Il suo libro è pieno di aneddoti. C’è un paragrafo dedicato a una “parentesi sulla conquista di Mussolini”, in cui descrive la vita di un italiano che decide di rimanere in Etiopia dopo la sconfitta delle truppe italiane nel 1952. Descrive la tenerezza di sua moglie – etiope – e dei suoi figli e il suo amore per i paesaggi africani. La scoperta dell’Africa, culla dell’umanità, ha rivoluzionato la sua visione dell’Africa?

Raymonde Bonnefille : Sì, l’Africa mi ha segnato. Negli anni ’60 sostenevamo il ritorno alla natura, ad una certa autenticità. Abbiamo vissuto in campi lontani da ogni comodità materiale. Non so se i giovani oggi immaginano cosa significhi vivere senza un cellulare. C’erano bestie feroci da cui proteggersi. Abbiamo vissuto cose molto forti in questo magnifico continente di cui amo il calore umano della sua gente. È vero, non potevamo parlare con gente del posto in Africa, ma potevamo semplicemente comunicare con dei sorrisi. L’Africa ha una cultura molto ricca, che si è sviluppata in modo diverso rispetto al nostro, il che ha esercitato un certo fascino in me.

Club Italia-Francia : L’Italia ha in qualche modo segnato il suo percorso. Leggendo il libro, apprendiamo che alcuni ricercatori italiani durante il tentativo italiano di colonizzare l’Etiopia negli anni ’30 hanno ispirato le sue ricerche. Prima del suo primo viaggio in Africa, ha frequentato le università italiane dove alcuni botanici lavoravano sulle rare conoscenze già disponibili su tema della vegetazione etiope. Che ricordo ha della sua presenza nelle università italiane?

Raymonde Bonnefille : Ho un bel ricordo di un grande professore italiano di Firenze, Rodolfo Pichi Sermolli. Nel 1960, non si sapeva nulla della flora dell’Etiopia. Un professore francese alla Sorbona mi aveva detto che il mio argomento era irrealizzabile. Mi ha consigliato di rinunciare al mio progetto. Durante il primo soggiorno ad Adis Abeba, ho saputo del lavoro da botanico di questo professore italiano. Aveva accompagnato una spedizione di scienziati in Etiopia e riportato campioni di piante a Firenze per scrivere il primo libro sulla vegetazione di questo paese. Così sono andata a rendergli visita per raccogliere il polline da questi campioni. Questo uomo molto eclettico (e anche molto bello) mi ha incoraggiata e mi ha detto che il mio lavoro gli sembrava molto interessante perché lui stesso aveva alcune domande sull’origine della flora in Etiopia. Faceva parte della giuria il giorno della discussione della mia tesi di dottorato. Recentemente, ho anche avuto il piacere di lavorare con Margherita Mussi, archeologa dell’Università di Roma, che ha ripreso lo studio del sito preistorico di Melka Kunturee dove sono andata per la prima volta in Etiopia. Il mio libro termina con una citazione dal libro “Palomar” di Italo Calvino che mi piace molto:

“Il signor Palomar non si stanca d’osservare la corsa delle giraffe, affascinato dalla disarmonia dei loro movimenti. (…) Si domanda il perché del suo interesse per le giraffe. Forse perché il mondo intorno a lui si muove in modo disarmonico ed egli spera sempre di scoprirvi un disegno, una costante.”

Club Italia-Francia : Ultima domanda: un giovane ricercatore / ricercatrice esita ad andare in Africa per una missione. Da una parte vorrebbe partire per un’avventura emozionante e gratificante, dall’altra le difficoltà della vita nei siti di prospezione lo/la preoccupano. Come convincerlo/a?

Raymonde Bonnefille : C’è una trasmissione televisiva chiamata “incontro in terra sconosciuta”. Oggi, attraverso la televisione, alcuni artisti sono immersi tra la popolazione locale e vivono come loro per 15 giorni. Questi artisti che non sanno in che paese andranno. Quando se ne vanno, hanno le lacrime agli occhi… si commuovono per essere stati immersi in un mondo straniero, dove hanno potuto incontrare nuove persone con cui hanno vissuto una toccante relazione umana. Anche se queste persone vivono in modo diverso dal nostro, condividono i nostri sentimenti. Posso solo consigliare ai giovani che amano l’avventura: “Andate avanti, non abbiate paura dell’ignoto, abbiate il coraggio di continuare il vostro progetto. Il successo vi porterà un piacere immenso! “.

Intervista a cura di Daisy Boscolo Marchi

 

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